Las bacterias que causan neumonía y meningitis pueden expandirse cuando los individuos están infectados por la gripe o influenza, según un estudio del Centro Médico Nijmegen de la Universidad Radbound.

 

El informe se hizo público  en Países Bajos durante la conferencia de la Sociedad General de Microbiología en Harrogate (Reino Unido).
 El trabajo podría tener implicaciones para el control de las epidemias de gripe o influenza y podría ayudar a reducir la incidencia de las infecciones de neumococo en los niños muy pequeños, que son más susceptibles a la enfermedad.

La máxima incidencia de las infecciones neumocóccica tiene lugar en los niños menores de 2 años por la incapacidad para responder debido a la inmadurez de su sistema inmune.
El neumococo ‘Streptococcus pneumoniae’ suele habitar de forma inofensiva en la cavidad nasal. El único reservorio del neumococo es el hombre. Este microorganismo forma parte de la flora habitual de la nasofaringe de los individuos sanos, sobre todo durante las épocas de lluvias. Los niños de edad preescolar portan la bacteria en su nariz entre un 30 y 60%, los escolares el 20- 30% y los niños mayores un 15-20%. Los adultos que conviven con niños preescolares están colonizados más frecuentemente que los que no lo hacen (hasta 30% vs 5%).
Se sabe que si un individuo colonizado es infectado por un virus de la influenza, la bacteria es más propensa a expandirse a otras partes del cuerpo y podría causar infecciones graves como la neumonía, sepsis o meningitis.

Mecanismo de transmisión

Se transmite de persona a persona por las secreciones (gotitas) respiratorias, siendo los pacientes más susceptibles a las infecciones neumocóccicas graves e invasivas aquellos con linfomas o mielomas,  sida y otras deficiencias inmunológicas. La lesión previa del epitelio respiratorio por bronquitis crónica o virus respiratorios comunes, en especial el virus de la influenza, parece predisponer a la invasión neumocóccica.

Los niños pequeños, los mayores y las personas con el sistema inmune debilitado son más vulnerables a estas infecciones bacterianas secundarias. Según datos de la OMS, el neumococo  mata a más de un millón de niños de menos de cinco años anualmente.

El neumococo es una de las bacterias que más frecuentemente pueden causar meningitis en niños, junto con el meningococo (Neisseria meningitidis). Hasta hace algunos años, el Haemophilus influenzae tipo b era la causa más común de meningitis en niños menores de 2 años (raramente en adultos), pero la vacunación ha reducido drásticamente su incidencia.
Solo el 20% de los casos de meningitis neumocóccica se presentan como una infección primaria. El resto es secundario a otitis media aguda (30%), sinusitis (5%), neumonía (20%) y fístula pericraneal postraumática o posquirúrgica (30%).

La presentación de la meningitis neumocóccica suele ser aguda, su progresión es rápida y la afectación neurológica es en general más grave que la observada en las meningitis de otras etiologías.
Dimitri Diavatopoulos, responsable del estudio, de la Universidad Radbound, explica cómo la infección con el virus de la influenza es un factor predisponente  para la transmisión del neumococo entre los individuos. El trabajo muestra que en los ratones de corta edad, todos los ratones tenían que ser infectados con gripe influenza para que la bacteria del neumococo se extendiera de forma eficaz entre ellos. Al bloquear la infección de la gripe influenza en estos ratones se evitó la expansión de la bacteria.

El investigador sugiere que la infección viral probablemente fomenta la expansión de la neumonía a través de una combinación de factores. «Creemos que el virus de la gripe influenza  aumenta la carga bacterial en la nariz de los individuos colonizados pero también hace a los individuos no colonizados más susceptibles a la infección neumocóccica al alterar su sistema inmune».
un 80 por ciento de los niños son portadores asintomáticos del neumococo  y podrían ser  más vulnerables a desarrollar infecciones graves como la neumonía o la meningitis» después de una infección viral.
La meningitis

Es  una infección de las membranas que recubren el tejido cerebral. Se caracteriza por la aparición de pus en esta zona y sus  síntomas principales son fiebre alta, dolor de cabeza y vómito. Puede acarrear convulsiones y deterioro de las condiciones neurológicas y auditivas

La meningitis más severas son ocasionadas por bacterias que pueden llevar a la muerte o dejar importantes  secuelas en el individuo, entre las bacterias que ocasionan la meningitis el neumococo es una de las causas importantes en nuestro medio

A nivel mundial el 22 al 24% de los pacientes que padecen meningitis por neumococo mueren, y los niños que sobreviven el 30-40% pueden presentar problemas auditivos, retardo mental y problemas neurológicos

En Colombia la meningitis por neumococo se ha incrementado en los últimos años,  pasando de  41 casos en 2005 a 110 casos en  2010.  Según datos del Instituto Nacional de Salud en lo que va del año se han reportado 32 casos, 21 probables, 10 confirmados y 1 descartado.